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Geysers del Tatio, manantiales ancestrales.

Texto e imágenes: Jean Paul de la Harpe Z.
Galería de Imágenes

Uno de los lugares de Chile que más me gusta visitar es “Geysers del Tatio”, uno de los pocos campos geotermales que podemos encontrar en el mundo. Es aquí donde el vapor y el agua se manifiestan de manera sublime, a través de una corteza mineral formada por cientos de años de actividad de estos geysers. Ubicada a solo 90 kilómetros al norte de San Pedro de Atacama, Región de Antofagasta, y a 4290 msnm,  es sin duda uno de los lugares más visitados por cientos de turistas, que madrugan para llegar a las 6:00 am con el fin de presenciar las grandes fumarolas de vapor que emanan de las decenas de geysers que podemos encontrar en este lugar.

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Geyser – © Jean Paul de la Harpe

Los géiseres son bastante raros, requiriendo una combinación de agua y calor y fortuitas cañerías. Esta combinación existe en pocos lugares de la Tierra. Los siete campos de géiseres más grandes del mundo son los siguientes:

  1. Parque nacional de Yellowstone, Wyoming, Estados Unidos.
  2. Dolina Geiserov, Península de Kamchatka, Rusia.
  3. El Tatio, Chile.
  4. Zona Volcánica Taupo, Nueva Zelanda.
  5. Islandia.
  6. El Anfiteatro, Las Máquinas, y Las Maquinitas, en la ladera argentina del volcán Copahue.
  7. Sol de Mañana, a una altitud de 4850 msnm, en el departamento de Potosí, sudoeste de Bolivia.
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Rios de agua caliente se juntan con las aguas frías, generando grandes vapores. – © Jean Paul de la Harpe

El Tatio tiene cerca de 80 géiseres, aproximadamente un 8% de los existentes en el mundo. A pesar del número de géiseres las erupciones no son de gran altura, alcanzando una media de 76 centímetros. El agua emerge a unos 86 ºC de temperatura, que es su punto de ebullición a esta altura. El depósito de agua está dentro de las rocas volcánicas, cubierto por capas impermeables; las fallas conducen el agua caliente a la superficie. Se ignora cuál sea la fuente de calor, pero quizá sea un magma o una intrusión ígnea.

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Vicuña (Vicugna vicugna) – © Jean Paul de la Harpe

De acuerdo a un estudio realizado el año 2002, por la Asociación de Estudios y Observación de Geiseres (GOSA) , este campo geotérmico se compone de 100 manantiales hasta ahora inventariados, de los cuales corresponden a 80 géiseres activos o verdaderos y cerca de 30 son manantiales de erupción perpetua. La altura media de los manantiales es de 69 centímetros, mientras que la altura media de los geiseres verdaderos es de 76 centímetros en promedio. Los géiseres verdaderos del Tatio representan el 8% del total a nivel mundial.

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Detalles de Geyser – © Jean Paul de la Harpe

El campo geotermal el Tatio comprende un área de 10 km2, compuesta por las fuentes termales y terrazas sinter, está ubicado a una altura de 4.290 m.s.n.m. lo que lo posiciona como el campo geotérmico más alto del mundo y en cuanto a extensión es el más grande de Sudamérica y el tercero más grande a nivel mundial.

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Amanecer en el Tatio – © Jean Paul de la Harpe

Está emplazado en la parte superior de una fosa tectónica o graben de alrededor de 4 kilómetros de ancho por 6 kilómetros de largo, que conforman el valle del Tatio y está flanqueado por el sector este por un horst o macizo tectónico denominado Serranía Tucle-Loma Lucero, compuesto por estratovolcanes andesíticos y que conforman el límite geográfico natural con Bolivia. Mientras que por el oeste está flanqueado por el denominado grupo Volcánico El Tatio, conformado principalmente por domos riolíticos.

El lugar del emplazamiento del graben, posee un relleno de rocas volcánicas de 800 a 2000 metros de espesor. Gracias a la existencia de tobas e ignimbritas relativamente impermeables, el agua caliente se desplaza hasta el lugar donde afloran debido a la presencia de fracturas en disposición NW-SE y NE-SW y que permiten que el agua caliente surja en forma controlada.

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Detalle de Geyser – © Jean Paul de la Harpe

Tipos de Geysers

– géiseres de fuente, que eruptan de estanques de agua, típicamente en series de explosiones intensas, incluso violentas.

– géiseres de cono, que eruptan de conos o montículos de aglomerados siliciosos (también conocidos como geiserita), habitualmente en chorros estables que duran desde unos pocos segundos a muchos minutos. Old Faithful, probablemente el más famoso géiser del Parque nacional de Yellowstone, es un ejemplo de géiser de cono.

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Terrazas – © Jean Paul de la Harpe

Las aguas del campo geotérmico provienen de un área localizada al Este-Sur Este del lugar donde se encuentran los géiseres. Esta área posee una superficie de entre 12 a 20 kilómetros cuadrados de extensión. El agua se desplaza en forma lateral desde esta área hasta el campo geotérmico a través de tres acuíferosdenominados ignimbritas Puripica, Salado y dacita Tucle. Estas aguas calientes están alimentadas por las calderas de Pastos Grandes y Guacha.

Zonas del Campo Geotérmico del Tatio

El campo geotérmico del Tatio posee tres zonas con características distintas:

– La Terraza Principal, ubicada cerca de la pendiente del valle y se caracteriza por ser la más grande, con una extensión promedio de 5 kilómetros cuadrados, que permite la descarga del agua y que pose grandes terrazas sinter. Aquí se encuentran los conos más grandes (activos e inactivos), así como el geiser más alto del campo hasta ahora observado que ha alcanzado hasta 5 metros de altura y la concentración mayor de geiseres verdaderos, algunos de los cuales tienen aparentemente intervalos predecibles.

– La Terraza Media, es una explanada ubicada inmediatamente al sur de la Terraza Principal, compuesta principalmente de sílice, en esta terraza se encuentran las pozas o piscinas de hasta 3 metros de profundidad con erupciones como una fuente, Sus erupciones son cortas y continuas, presentando erupciones de carácter errático tanto en intervalos de tiempo como en altura.

– La Terraza Inferior o también conocido comúnmente como ‘Grupo del Río’, se encuentra localizada junto al Río Salado y se ubica 2 kilómetros río abajo de la Cuenca Media. En este sector hay muy poca acumulación de sílice, ya que existen algunos geiseres subterráneos y alrededor de 10 manantiales con erupciones muy próximas al río y que alcanzan alturas de 1 a 3 metros. Algunas de estas erupciones surgen desde el interior de los canales del río y expulsan sedimentos hacia sus orillas.


Fauna del Tatio.

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Cometocino del Norte (Phrygilus atriceps) – © Jean Paul de la Harpe

Después de las 9:00 de la mañana, la mayoría de la gente se retira de los geysers, después de haber visto el espectáculo geológico, ignorando que el lugar después de esa hora comienza a rebozar de vida. Desde los cerros comienzan a bajar las vicuñas (Vicugna vicugna), los Zorros Culpeos (Lycalopex culpaeus), y las vizcachas (Lagidium viscacia) que habitan las formaciones rocosas comienzan a saltar de roca en roca, dando muy buenas posibilidades de fotografía. Sumado a eso, son varias las especies de aves que habitan este lugar, como la infaltable Gaviota andina (Larus serranus), el Mero Gaucho (Agriornis montana), el Cometocino del Norte (Phrygilus actrices) y el de Dorso Castaño (Phrygilus dorsalis), el Pájaro plomo (Phrygilus unicolor) y entre otras especies. Por eso, mi recomendación, si es que van a visitar el Tatio, quedarse después de que todos se hayan ido, ya que verán que es uno de los puntos interesantes de la zona para avistar y fotografiar la fauna altiplánica.

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Zorro culpeo (Lycalopex culpaeus) – © Jean Paul de la Harpe

A continuación les dejo más antecedentes de el lugar:

Flora del Tatio
El área donde se encuentra el campo geotérmico del Tatio corresponde a la formación vegetacional denominada Estepa Sub-Desértica de la Puna de Atacama, que se desarrolla entre los 4.300 m.s.n.m. y se extiende hasta los 5.000 m.s.n.m. Es un área a expuesta vientos fríos y secos y, además a la presencia de nieve durante los meses de invierno. Aquí la cobertura vegetal de gramíneas como el Coirón y la Paja Brava disminuyen en forma de mechones aislados, siendo esta última la que comienza a predominar en el paisaje. En este sector es posible encontrar algunas plantas herbáceas: Khachujanki (Junellia tridactyla), Capachito o Zapatito (Calceolaria stellariifolia) y algunas fabáceas como el Tano tano o jarillo (Adesmia atacamensis), plantas arbustivas como la Ñaka tola (Baccharis incarum), Supu tola (Parastrehpia quadrangularis), el Cachiyuyo (Atriplex atacamensis) muy utilizado por el ganado y la conocida Rica-rica (Acantholippia punensis) utilizada como hierba medicinal. En los sectores de pajonal se encuentra el Marancel (Perezia atacamensis), la Chachacoma de Burro (Senecio pucho) y la Lenzia (Lenzia chamaepitys). Mientras que en los bofedales del sector se encuentra la Arenaria (Arenaria rivularis), El Pak´o (Oxychloe andina) y (Zameioscirpus atacamensis). Sobre los 4.700 m.s.n.m. la vegetación disminuye drásticamente, solo algunas especies como la Junellia sp. florece tímidamente en estos fríos parajes durante la primavera.
Administración y Equipamiento
El Parque geotérmico de Geisers del Tatio fue entregado bajo concesión de uso gratuito por el Ministerio de Bienes Nacionales a las comunidades indígenas atacameñas de Toconce y Caspana en septiembre de 2014. Esta constituye una renovación de la primera concesión otorgada entre los años 2006-2014 y que se extenderá por un período de 30 años y contempla la administración de una superficie de 1.533 hectáreas ubicadas al interior de la comuna de Calama27 28 . Equipamiento En mayo de 2006 se inauguraron las obras que incluían una oficina para la administración, además de baños públicos para los visitantes, un área de control de acceso y una sala de enfermería, entre otras. El proyecto fue financiado en forma conjunta con recursos públicos de Conadi, Sernatur y el aporte privado de las minaras El Abra, Meridian y Codelco Norte. Su administración inicial estuvo a cargo de las comunidades de Toconce y Caspana29 . En el año 2013 se realizan nuevas inversiones por parte de las propias comunidades de Toconce y Caspana, que permitieron mejorar la piscina natural de aguas termales y la implementación de camarines para los visitantes30 .

 

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